Megalodon provavelmente ficou gigante por comer seus irmãos no útero

A maior espécie de tubarão que já existiu na história da Terra, provavelmente tinha um hábito um tanto quanto repulsivo para ter vantagem no inicio da sua vida.

De acordo com uma nova pesquisa, os filhotes de Megalodon ( Otodus megalodon ) são maiores do que a maioria dos seres humanos quando nascem. Isso mostra que provavelmente eles eclodiram ainda no útero e nasceram vivos, assim como fazem outras espécies de tubarão que conhecemos hoje.

Tudo indica que os Megalodon cresceram tanto, na faze inicial da vida por comerem seus irmãos não eclodidos no útero.

“Os resultados deste trabalho lançam uma nova luz sobre a história de vida do Megalodon, não apenas como o Megalodon cresceu, mas também como seus embriões se desenvolveram, como deu à luz e por quanto tempo poderia ter vivido”, disse o paleontologista Martin Becker, da Universidade William Paterson.

Como mostram as milhares de evidencias fósseis. Os megalodon viveram nas profundezas do oceano de 23 a cerca de 3,6 milhões de anos atrás.

Em geral os tubarões perdem e ganham novos dentes por toda a vida – e podem chegar até 40 mil dentes até o ultimo dia da sua vida. E por esse motivo, a maior parte do acervo fóssil que comprova a existência do Megalodon são dentes encontrados em antigos leitos.

Os dentes são basicamente tudo o que temos dos antigos tubarões gigantes e a partir deles  sabemos que o Megalodon cresceu até cerca de 15 metros (50 pés) de comprimento, com uma mandíbula aberta de até 3,4 metros (11 pés) de altura.

Embora os dentes sejam a maior parte do acervo fóssil de Megalodon, algumas vértebras também foram recuperadas. E foi a partir de várias dessas vértebras, alojadas no Instituto Real Belga de Ciências Naturais da Bélgica, que os cientistas puderam aprender mais sobre a infância desses animais misteriosos.

Acontece é que à medida que os tubarões crescem, também crescem suas vértebras, em camadas depositadas no que se pensa ser uma base anual, como os anéis das árvores. Assim, a equipe selecionou 15 vértebras consideradas do mesmo tubarão e as submeteu a uma micro tomografia computadorizada de raios-X.

Análises anteriores dessas vértebras sugeriram que o indivíduo tinha cerca de 9 metros de comprimento quando morreu. A equipe acrescentou a esse conhecimento contando os anéis de crescimento, determinando que o Megalodon também tinha cerca de 46 anos quando morreu.

Em seguida, eles examinaram mais de perto a maior vértebra, procurando a mudança de ângulo reveladora nos anéis de crescimento que ocorre no nascimento. A partir disso, eles puderam determinar o tamanho da vértebra quando o tubarão nasceu – e, a partir dessa informação, inferir o tamanho do tubarão recém-nascido.

O filhote, eles descobriram, era enorme – cerca de 2 metros (6,6 pés) de comprimento ao nascer. Esta é possivelmente a evidência do maior filhote de tubarão que já existiu – mas, mais importante, também sugere que os filhotes de megalodonte nasceram vivos.

Embora a maioria dos tubarões modernos ponha ovos, há alguns que dão à luz. São os Lamniformes, uma ordem que inclui os tubarões mako (gênero Isurus ), os tubarões-raposa (família Alopiidae ) e o infame tubarão- branco ( Carcharodon carcharias ).

E isso também nos dá algumas pistas sobre a gestação e o nascimento dos tubarões Megalodon – porque às vezes os lamniformes fetais devoram seus irmãos por nascer no útero , um comportamento canibal intrauterino.

Filhotes de tubarão ainda não nascidos foram vistos nadando entre os dois úteros de suas mães para realizar esse canibalismo. Eles podem então voltar sua atenção voraz para os óvulos não fertilizados de suas mães, em uma prática  conhecida como oofagia .

Alguns até dão um passo adiante; os filhotes do tubarão-enfermeiro cinza ( Carcharias taurus ) também comem uns aos outros após o nascimento.

Isso, é claro, resulta em menos crias vivas, mas pensa-se que os tubarões que sobrevivem têm uma vantagem de sobrevivência maior, uma vez que nascem maiores e mais fortes do que se eclodissem a céu aberto e não participassem de um pré-natal festa canibal.

Saber disso sobre o Megalodon pode ajudar a contextualizar seu lugar na árvore genealógica do tubarão; mas também ajuda a entender melhor como o tubarão se encaixa em seu mundo aquático selvagem. Por exemplo, saber como eles nascem pode lançar alguma luz sobre a maneira como Megalodon usava viveiros e como competia com outros tubarões pré-históricos.

“Como um dos maiores carnívoros que já existiram na Terra”, disse o paleobiólogo Kenshu Shimada, da Universidade DePaul, “decifrar esses parâmetros de crescimento de O. megalodon é fundamental para entender o papel que os grandes carnívoros desempenham no contexto da evolução dos ecossistemas marinhos. “

Texto traduzido e adaptado do Site Science Alerte, A pesquisa foi publicada na revista Historical Biology